Finnish Openin toistaiseksi ainoat suomalaisvoittajat luotsaavat uusia tähtiä Euroopan huipulle

Vuosi 2002 toi tuplavoiton suomalaisille Finnish Openissa, kun palkintopallille kipusivat Kasperi Salo ja Anu Nieminen. Nyt he valmentavat tämän päivän huippuja Sulkapallon Valmennuskeskuksessa ja muistelevat omia voitokkaita kotikisojaan lämpimästi.

-Finnish Open on aina ollut kisa, jossa on nähty eurooppalaisia pelaajia, joiden sijoitus maailmanlistalla on ollut siinä 40-100 tuntumassa. Olennainen ero ehkä siihen aikaan, kun itse pelasin on siinä, että aasialaisia pelaajia tulee nyt enemmän, mutta se koskee oikeastaan kaikkia eurooppalaisia kisoja. 2000-luvun alussa oli kyllä joitakin maajoukkueita, jotka kiersivät välillä näitä kisoja, mieleen on jäänyt esimerkiksi Japanin B-maajoukkue. Taso on myös laajentunut ja nykyään hyviä pelaajia tulee useammasta maasta, kuten Espanja, Turkki, Ranska. Nämä maat ovat kehittyneet paljon ja tuottavat tällä hetkellä myös huippujunioreita, joten jatkumo on taattu, Kasperi Salo miettii.

Millaista kisaan oli osallistua pelaajana?

-Tykkäsin aina kovasti siitä, että kisa oli lähellä, eikä tarvinnut reissata mihinkään. Sain aina jännityksen käännettyä voimavaraksi. Sain voimaa siitä yleisöstä ja siitä, että läheiset olivat katsomassa pelejä. Asuin silloin Ruotsissa ja mun pelaamista ei hirveesti Suomessa nähnyt, Salo jatkaa.

-Tykkäsin tulla kansainväliseen kisaan Suomeen, koska asuin silloin Tanskassa ja sain sitten tulla kotiin. Oli ihana nähdä perhettä ja mennä vaikka illalla veljen luokse syömään ja nähdä hänen lapsia. Sellaiset asiat oli tärkeitä. Se, että oma perhe oli katsomassa pelejä, oli mulle aina kiva asia. He ovat aina sopivasti kannustaneet niin, ettei ole ollut mitään paineita. Muista myös sellaisen asian, että oli kiva fiilis tulla hallille, kisat pelattiin silloin vielä Rusalla, kun tunsi kaikki ihmiset. Se oli sellainen kotoisa fiilis, Anu Nieminen kertaa.

-Tätä toivon nytkin näille meidän Valmennuskeskuksen pelaajille. Tulostavoite on tietenkin yksi tavoite, mutta sen lisäksi haluaisin nähdä, että he pystyisivät pelaamaan omaa parastaan ja saamaan peliin niitä asioita, joita ollaan harjoiteltu. Toivon, ettei jännitys ottaisi ylivaltaa, vaan kotikentältä saisi päinvastoin voimaa ja kannustusta pelaamiseen, Salo kertoo.

Anu Nieminen voitti Finnish Openin naisten kaksinpelin vuonna 2002, samana vuonna miesten kaksinpelin voittajaksi kruunattiin Kasperi Salo. Salo voitti kisan toistamiseen vuonna 2003 ja pelasi vielä olympiavuonna 2004 miesten kaksinpelin finaalissa. Vuoden 2002 kisassa tuolloin 24-vuotias Anu kaatoi finaalissa bulgarialaisen Petya Nedeltchevan erin 3-0. Matkalla koko kisan voittoon Anu ei hävinnyt yhtään erää. Voitto oli tällä tasolla viides.

-Muistan tosi huonosti omia matseja tai kisoja, joita olen pelannut. Olen ollut sellainen pelaaja, että kun olen tullut kentältä en ole ollut ihan varma mihin lukemiin peli on päättynyt. Mutta vuonna 2002 minulla oli taso voittaa tällainen kisa, Nieminen kertaa.

-Finaalipeli oli tosi hyvä. Pääsin sellaiseen flow-tilaan, joita tulee harvoin. Muistan, että liikuin todella hyvin ja oli kiva pelata.

Salolle voitto oli uran ensimmäinen tällä tasolla. Miesten kaksinpelin finaalissa Kasperi Salo, 22, kukisti Ruotsin mestarin Daniel Erikssonin erin 3-0.

-Finnish Openin voitot on olleet olympiaedustuksen lisäksi uran huippuhetkiä. Se perheen ja kavereiden kannustaminen toi voittamiseenkin paljon lisää. Jaettu ilo on aina eri asia, kuin se, että yksi jossain maailmalla tuulettelee, Salo muistelee.

-Vuoden 2002 kisassa sain heti turnauksen alusta oikean asenteen ja hyvän fiiliksen päälle. Se kantoi koko kisan läpi. Niihin aikoihin aloin oppia turnauspelaamisesta sen, miten tärkeä on se lähtö siihen kisaan. Mitä vaaditaan, että pystyt voittamaan 4-5 tiukkaa peliä, että se fokus ei lähde ailahtelemaan liikaa kisan aikana, tuolloin olin ehkä ensimmäistä kertaa kypsä siihen.

Vuoden 2003 voitto tuli hieman epäperinteisellä tavalla, kun vastustaja sai finaalin ensimmäisessä erässä 7-3 tilanteessa pallon silmäänsä ja peli päättyi siihen.

-En ole singelissä nähnyt koskaan sellaista tapahtuvan, en ennen, enkä jälkeen tämän tapahtuman, hän päivittelee.

FINNISH OPEN 2019

4.-7.4. Vantaan Energia Areenalla.

Kuvat Samuli Aalto, Jere Kokko, Joonas Puhakka

Yhteistyössä